Kerntechnologie zorgt voor voeding, zuurstof en drinkwater

Een astronaut verbruikt elke dag 1 kg voedsel, 1 kg zuurstof en 3 kg drinkwater. Daarnaast heeft hij 15 kg water nodig voor persoonlijke hygiëne. Waar halen we dat vandaan, als we in de toekomst lange ruimtereizen gaan maken zoals naar Mars? Het is een cruciaal vraagstuk voor de toekomst van de ruimtevaart, en nucleaire technologie biedt de oplossing.

Recyclage van afval

Voor bemande missies van lange duur (zoals bijvoorbeeld naar Mars), is het onmogelijk genoeg voeding mee te nemen en alle afvalstoffen (vooral water) te stockeren. Recyclage is dus de oplossing. Het project MELiSSA, afkorting van Micro-Ecological Life Support System Alternative, bestudeert een life support-systeem. Dat systeem bestaat uit een biologische reactor, die aan de hand van bacteriën het afval aan boord van een ruimteschip omzet in drinkwater, voeding en zuurstof.

Bacterieel celonderzoek door SCK CEN

Het Studiecentrum voor Kernenergie (SCK CEN) in Mol stond meer dan 25 jaar geleden aan de wieg van het MELiSSA-project. Ondertussen coördineert de ESA (European Space Agency) nu dit grootschalige, internationale project. Het SCK CEN bestudeert hoe bacteriën evolueren onder de invloed van straling en gewichtloosheid. De bacteriën worden gecultiveerd onder deze omstandigheden en hun celstructuur en celinhoud worden geanalyseerd. Dit gebeurt in de laboratoria, maar ook echt in de ruimte. Daarom geeft het SCK CEN geregeld stalen met bacterieën mee aan boord van ruimtemissies.

Spirulina, belangrijk bestanddeel van toekomstige ruimtevoeding

Het SCK CEN bestudeert de teelt van spirulina, een heel voedzame algensoort, die vandaag bij ons gebruikt wordt als voedingssupplement. In ontwikkelingslanden wordt het ook gebruikt als oplossing tegen chronische ondervoeding. Het bevat een hoge concentratie aan vitamines, mineralen en aminozuren. Spirulina is niet alleen eetbaar, maar verbruikt ook CO2 afkomstig van de astronauten én het produceert zuurstof. Kans is dus groot dat spirulina een belangrijk bestanddeel wordt van toekomstige ruimtevoeding.